Introducción a tecnologías de Clientes Ligeros

La informática como la conocemos hoy en día se dice que es una informática distribuida ya que el precio de los componentes (hardware) es bastante asequible y la capacidad de proceso de los equipos bastante buena para las necesidades de los equipos domésticos. La informática no ha sido siempre como hoy, en sus principios era una informática de terminales (centralizada), es decir, existía un gran equipo en el que recaía la capacidad de cálculo o proceso y almacenamiento (servidor) y varios equipos se conectaban a él para realizar el trabajo que se necesitaba.

El funcionamiento es bastante simple, el cliente arranca por red ya sea mediante un pequeño disquete o mediante el protocolo PXE que soportan algunas tarjetas de red, y se descarga el kernel y una imagen de arranque, procesa las primeras instrucciones, configura la red y los dispositivos del cliente ligero y se conecta al servidor mediante XDCMP (la más usada) para que se pueda ingresar mediante un usuario y contraseña. La existencia de varios proyectos que hagan esto se basa en los distintos métodos que existen en el proceso entre la descarga del kernel y la conexión XDCMP.

Enlaces de interés

Alternativas en clientes ligeros

Existen varias tecnologías consolidadas en redes de clientes ligeros:
LTSP
Proyecto veterano y muy usado. Se basa en una pequeña imagen que arranca un micro sistema operativo que monta mediante NFS el resto del sistema de archivos que termina de preparar el terminal para conectarse a un servidor por medio de protocolos como XDCMP. Alguna de las ventajas de este proyecto son los bajos requerimientos de los terminales (16Mb RAM) y el amplio uso y desarrollo. Como inconveniente cabe destacar que el consumo de red es muy elevado y si se activa la swap por red crece aún más.
Enlaces con más información: LTSP
PXES
Proyecto veterano basado en Red Hat, desarrollado por Diego Torres Milano. La diferencia con LTSP es que el sistema operativo va incluido en una imagen initrd y no usa NFS, por lo que el consumo de red es bastante menor. Las versiones de aplicaciones y librerías son bastante viejas por lo que ampliar sus características se hace bastante complicado. En contra los requerimientos mínimos son bastante bajos (32 Mb de ram).
Enlaces con más información: PXES | Clientes Ligeros | ThinDex

Razones para desarrollar un nuevo modelo

Tanto en LTSP como en PXES es necesario un grupo de gente que prepare, aplique parches y construya los binarios adaptados a cada modelo de arranque ya que ambos no usan ni kernel estándar, ni binarios estándar, intentar usar tanto los kernel como los binarios y librerías que ofrecen las distribuciones.

LTSP y PXES son grupos cerrados de desarrolladores y aunque como toda comunidad de software libre es posible colaborar, es algo más difícil influenciar, quizás estos proyectos se alejan de lo que realmente se necesita en determinadas ocasiones (aulas de colegios, centros de mayores, cibercafés…) intentar dar soporte a lo que la gente pide, o en el peor de los casos crear una base para que cualquiera sin demasiados conocimientos pueda personalizar el proyecto

Modernización de los clientes ligeros

Hace unos años un cliente ligero era un equipo con menos de 32 Mb de RAM tipo Pentium I 166, hoy hay equipos que por las necesidades de muchos sistemas operativos modernos se queda bastante justo, ejemplos son equipos Pentium II o III 500 con 64-128 Mb de RAM que aunque es posible su uso ya no son aptos para determinadas aplicaciones ofimáticas, no importa usar un poco más memoria, dentro de varios años usaremos como clientes ligeros los equipos que usamos hoy de modo normal, por lo que debemos usar software más nuevo para soportar sus componentes y características al máximo.

Aplicaciones multimedia

Uno de los talones de Aquiles en los clientes ligeros es el uso de aplicaciones con audio e incluso vídeo ya que degradan de manera muy considerable tanto el servidor como la carga de la red, las soluciones actuales ESound Daemon, o NAsd, envían por la red el audio en modo crudo (RAW), por lo que provocan que a partir de 5-10 clientes se consuma la totalidad del ancho de banda, desarrollar e implementar una solución que ahorre ancho de banda y que permita tomar el control remoto del hardware de sonido del terminal.
TCOS intenta crear una implementación abierta, expansible, y robusta de clientes ligeros basada en Debian, tomando como sus principios de desarrollo las cosas que mejor funcionan de cada implementación y mejorando y añadiendo las que faltan.

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